Foto: Michael Zagaris

Por Víctor Boccone / @Vboccone

Se nos va el 2020. Parece mentira que un año tan fatídico como éste, solo falten 24 horas para que termine y renazca la esperanza de un mejor 2021, luego de tanto duelo en estos últimos 365 días vividos. 

Con este final del 2020 también pasará a la historia la primera década de aquel campeonato de Leones del Caracas, último de este equipo en la Liga Venezolana de Beisbol Profesional y el #21 para la organización melenuda. 

Diez años pasaron desde aquella final frente a Navegantes del Magallanes, eterno rival de los melenudos, en el que Gregor Blanco, siendo refuerzo de los capitalinos, mandó a volar un pitcheo de su compañero en Tiburones de La Guaira, Francisco “El Kid” Rodríguez, quien precisamente se había unido a los turcos en el draft de sustituciones. 

Dave Hudgens era el manager de los capitalinos. Para el californiano significaba su primera experiencia como piloto de Leones del Caracas, luego de haber participado, como jugador, en la pelota venezolana con Tigres de Aragua en la contienda 1983-1984. 

Diez años más tarde, Hudgens, quien sirvió como coach de banca de Azulejos de Toronto en 2020, recuerda esos días como si fuera ayer. 

  • Han pasado 10 años desde que ganó el campeonato con Leones del Caracas, ¿qué recuerda de aquella temporada, especialmente por tratarse de su primera oportunidad como manager en Venezuela? 

No parece que hayan pasado 10 años. Hay muchas cosas que recuerdo de mi primer año con Leones. Recuerdo mucho a los peloteros y fui muy afortunado de tener a jugadores con mucho talento, además de estar en una organización que nos dio todo para ganar. 

Además tuvimos a un gran grupo de coaches y personal del clubhouse. También no se puede hablar de Leones sin mencionar a sus aficionados y el apoyo que siempre tiene el equipo. 

Hudgens, quien luego de coronarse en Venezuela por primera vez en el 2010, volvió a repetir en dos ocasiones con Leones. Experiencia que le ayudó en su carrera profesional como técnico en las Mayores. 

  • ¿Qué tan especial fue Leones para usted y qué tan importante fue para su carrera profesional como coach? 

No hay duda que la experiencia con Caracas tuvo un impacto importante en mi carrera como coach. Lo más importante es lidiar con todas las diferentes situaciones que surgen en la Pelota Invernal, desde cambios del roster semanales y diarios hasta asegurarnos de que mi personal y yo estuviésemos  preparados para todas las situaciones que puedan surgir en el juego. 

  • Usted es, hasta el momento, el último manager en ganar un título con Leones del Caracas. ¿Qué hizo a ese equipo tan especial? 

Número 1, teníamos jugadores realmente buenos y la oficina principal siempre estaba buscando formas de hacer mejoras. Los jugadores de ese equipo no aceptaban perder.

Para nadie es un secreto que Hudgens fue uno de los managers más queridos por Leones del Caracas durante su estadía en Caracas. En su hoja de vida destaca un porcentaje de victorias por encima de .500 siendo el segundo estratega con más éxitos con el uniforme rayado, después de Regino Otero. 

  • ¿Qué tan difícil fue para usted ser manager en la pelota invernal de Venezuela? 

Realmente no lo vi como algo difícil, con el personal de apoyo que teníamos y el respaldo de la oficina principal, fueron una gran clave para nuestro éxito.

  • En su opinión, ¿qué hace a la Liga Venezolana de Beisbol Profesional, una liga fuerte en el Caribe? 

Una historia muy larga de grandes jugadores, cuando piensas en todos los grandes jugadores que han salido de Venezuela y continúan desarrollándose es muy impresionante.

Como parte de su desarrollo como técnico en las Mayores, Dave Hudgens fungió como coach de bateo de Mets de Nueva York; asimismo, fue parte de aquel equipo de Astros de Houston en 2017 cuando ganaron la Serie Mundial y por último, en la temporada 2020 fue la mano derecha de Charlie Montoyo, manager de Azulejos de Toronto. 

Todo ese éxito se lo debe a lo aprendido en Venezuela con los melenudos. 

  • ¿Qué tipo de cosas aprendió en Venezuela y puso en práctica en el campo como coach con los Mets, Astros y ahora con los Azulejos?

Tener un plan y hacer ajustes creo que son un par de cosas que aprendí, tienes que estar preparado para diferentes situaciones.

En sus tres oportunidades al frente de Leones, Hudgens formó un estilo de vida en Caracas; Ciudad que aprovechó de conocer a fondo, en especial el cerro El Ávila y demás ambientes de la capital venezolana. 

  • ¿Qué recuerdas de Venezuela? ¿Cuál es su recuerdo especial de Caracas (Ciudad) y en general del país?

Lo bien que nos cuidó la organización, desde la cena de Acción de Gracias para los estadounidenses hasta asegurarse de que tuviéramos todo lo que necesitábamos. Me encantaba caminar por la montaña en Caracas y tenían algunos de los mejores restaurantes en los que he estado … Tenía a gente muy agradable allí y todavía me mantengo en contacto hasta el día de hoy … Amigos de toda la vida, se podría decir…

  • ¿Extrañas Venezuela? ¿Has pensado en volver a dirigir algún equipo si tienes la oportunidad?

Claro que extraño a Venezuela, tengo grandes recuerdos allí; aunque no estoy seguro que con la situación como está ahora, me permitirían dirigir allá, pero nunca se sabe lo que depara el futuro. 

  • Si puedes cambiar el pasado, ¿tomarías una decisión diferente sobre Leones del Caracas?

Estoy seguro de que siempre hay cosas que cambiaría, pero en general estoy contento con cómo salió todo. 

Aunque Hudgens no tiene en mente regresar por lo pronto a Venezuela, está consciente que su paso por la pelota venezolana ocupa un lugar importante en su vida personal y profesional, siendo uno de los personajes que marcaron una huella en la organización melenuda. 

  • 2021 será un nuevo comienzo para muchas personas después de esta pandemia. ¿Cuál es tu deseo para el próximo año?

Bueno espero que podamos volver a un año normal, mucha gente ha perdido su forma de vida y me siento mal por la gente que está sufriendo tanto en Venezuela como aquí en los Estados Unidos.

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