Pedro Felipe Hernández / @pfhernandez7

La temporada 2021 para Eduardo Rodríguez prometía unos resultados muy positivos en su carrera. Sin embargo, la noticia de ser elegido como el abridor del Opening Day fue atropellada por un problema que dejó secuelas de haber salido positivo con Covid-19 en la zafra anterior. No obstante, esa enfermedad terminó afectando algo más importante: Su corazón.

Poco después de iniciar el curso, a Rodríguez le diagnosticaron miocarditis, una inflamación de los músculos del corazón, que puede surgir por los estragos creados por Covid-19. La afección puede provocar un paro cardíaco con el esfuerzo. Para recuperarse, Rodríguez, quien había estado en constante movimiento desde su infancia jugando fútbol y béisbol en su Venezuela natal, se le prohibió realizar cualquier actividad física durante tres meses.

No hay viajes al supermercado. No pasear afuera con el perro. No hay videojuegos. Y quizás lo peor de todo para un atleta profesional en el mejor momento de una carrera finita: perderse una temporada entera.

“Tuve que mantenerme lo más estable posible y no acelerar el corazón”, dijo E-Rod al NY Times. “Literalmente no hice nada”.

Avance rápido 10 meses y Rodríguez, de 28 años, es un miembro clave de los sorprendentes Medias Rojas, que ingresan al juego del miércoles en la cima de la Liga Americana del Este con un récord de 25-18. Después de una salida difícil contra los Azulejos de Toronto el martes, Rodríguez tiene marca de 5-2 con un porcentaje de carreras limpias de 4.70 y tiene la mejor proporción de ponches por base por bolas de su carrera.

A medida que Estados Unidos reabre durante lo que se espera sea la pendiente descendente de la pandemia de coronavirus, gracias a la proliferación de vacunas, Rodríguez representa tanto un recordatorio de los peligros del virus como de cuánto ha llegado a comprender la sociedad.

El año pasado, la incertidumbre sobre los efectos de este nuevo virus en el corazón, y los intereses en competencia, alimentó la preocupación por el regreso de los deportes durante una pandemia. Con el tiempo surgieron más estudios, algunos de los cuales llegaron a conclusiones diferentes a las iniciales. Hasta la fecha, Rodríguez es el único caso conocido de miocarditis entre los jugadores de Grandes Ligas.

“Es menos común de lo que temíamos al principio”, dijo en una entrevista telefónica reciente el Dr. William Schaffner, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Vanderbilt. “Eso es bueno.”

Un estudio publicado en marzo en JAMA Cardiology, con la participación de las seis principales ligas deportivas profesionales de América del Norte, descubrió que solo cinco de 789 atletas infectados con el coronavirus tenían enfermedades cardíacas inflamatorias, menos del 1 por ciento. Y de esos cinco atletas no identificados, todos los cuales tenían síntomas de Covid-19 peores que leves pero no lo suficiente como para ser considerados clínicamente severos, dos tenían pericarditis y tres miocarditis.

Aún así, Schaffner, que no fue autor del estudio, dijo que seguía preocupado porque incluso las personas que inicialmente tienen síntomas leves o incluso nulos pueden eventualmente sufrir de Covid prolongado, en el que los síntomas se prolongan durante semanas o meses después de la primera infección. Aunque ocurre con menos frecuencia, dijo que la miocarditis todavía se puede desarrollar en pacientes con Covid-19 que no terminaron hospitalizados.

“La forma de prevenir todo eso es hacer todo lo posible para prevenir la infección inicial”, dijo.

Rodríguez dijo que no estaba seguro de cómo se infectaron él y su esposa, Catherine. En junio de 2020, aproximadamente una semana antes de salir de su casa en Miami para hacer ejercicio en Boston, Rodríguez comenzó a sentirse cálido y cansado. Pensó que era la gripe.

Al día siguiente, le subió la fiebre, le dolía el cuerpo y le temblaban las rodillas al levantarse de la cama. Un día después, se preguntó si necesitaba ir al hospital. “Me sentí como si tuviera 100 años y necesitas ayuda para levantarte de la cama”, dijo.

Rodríguez alertó a los Medias Rojas. El equipo le envió pruebas de virus, que resultaron positivas para él y su esposa. Les pusieron máscaras a sus dos hijos pequeños, no los dejaron dormir con ellos y, afortunadamente, dijo, ninguno se enfermó.

Dijo que vomitaba después de cada intento de comer. Su sentido del gusto y el olfato se desvanecieron. Rodríguez dijo que todo lo que podía sostener era agua o jugo. Perdió 20 libras en 10 días y bajó a 218 libras. Se estremeció en la ducha sin importar la temperatura del agua.

Para el día 15, Rodríguez dijo que sus síntomas finalmente desaparecieron. Mantuvo su brazo izquierdo suelto tirándolo a una red en el patio trasero y atribuyó la fatiga que sentía al andar en bicicleta estática a las secuelas del virus. Él y su esposa pronto dieron negativo, y obtuvo los múltiples resultados negativos necesarios para unirse a los Medias Rojas, aunque tarde.

Pero en el montículo para esas sesiones de bullpen en Boston, el corazón de Rodríguez no pudo mantener el ritmo, lo que provocó extensos exámenes en el Hospital General de Massachusetts. Los médicos dieron la noticia de la miocarditis en una videollamada.

“Estaba asustado porque no sabía qué era eso”, dijo Rodríguez. “Cuando escuchas el corazón, sabes que es tu motor”.

Chaim Bloom, el director de béisbol de los Medias Rojas, calificó el diagnóstico de Rodríguez como “realmente aterrador” debido a los efectos desconocidos del nuevo virus y porque la miocarditis podría alterar la vida.

Rodríguez dijo que los médicos le dijeron en una videollamada posterior que el mejor curso de acción era descansar, lo que significó no jugar al béisbol la temporada pasada. Sus temores inmediatos sobre su carrera se calmaron cuando le dijeron que podía recuperarse por completo después de tres meses de inacción. Aún así, sentado solo en su apartamento en Boston, Rodríguez dijo que se sentía vacío.

“Imagínese, vivo para jugar béisbol y lo hago todos los días”, dijo. “Quería volver a unirme al equipo”.

En casa, Rodríguez llenó su tiempo con su esposa y sus dos hijos, Annie, de 7 años, e Ian, de 4, las personas que, según dijo, lo ayudaron más durante su recuperación. Le recordó a su hijo menor que no saltara sobre él en la cama. Dejó de jugar a los videojuegos porque aumentaba su frecuencia cardíaca. Todo lo que hizo fue ducharse, comer, sentarse, dormir y hablar con sus hijos o verlos jugar en la piscina o en el patio trasero.

Durante su recuperación, Rodríguez dijo que sentía que todos con los que había jugado, e incluso los rivales que conoció a lo largo de los años, se acercaron a él, desde el lanzador David Price y el jardinero Mookie Betts, quienes fueron canjeados de Boston a la Los Angeles Dodgers antes de la temporada pasada, hasta el toletero retirado David Ortiz. Christian Vázquez dijo que él, el campocorto Xander Bogaerts y otros llamarían a Rodríguez regularmente como grupo a través de FaceTime.

“Todo el mundo me estaba vigilando”, dijo Rodríguez. “El béisbol es como una hermandad”.

Aunque ver a sus compañeros jugar desde lejos fue difícil, Rodríguez dijo que tenía experiencia estando fuera con lesiones, principalmente en la rodilla. En total, vio aproximadamente 45 de los 60 partidos de Boston el año pasado. Los que dijo que extrañaba eran por noches familiares.

Si había un lado positivo en estar sentado en casa durante tres meses frustrantes con el corazón inflamado, Rodríguez dijo que fue que pudo pasar tiempo con su familia que de otra manera no tendría durante la temporada de béisbol. “Desde esa perspectiva, lo miro con gratitud”, dijo.

Unos días después de que terminara la temporada de los Medias Rojas a fines de septiembre, Rodríguez recibió la noticia que había estado esperando: fue autorizado para la actividad física después de un examen cardíaco.

Rodríguez dijo que se ejercitó aún más duro de lo habitual, tratando de deshacerse del peso extra que había puesto en su cuerpo de 6 pies y 2 pulgadas debido a tanta inactividad. Desde octubre, dijo que su cuerpo ha vuelto al 100 por ciento a la normalidad. Se reportó al entrenamiento de primavera de 2021 con 228 libras.

Ahora, es el mismo lanzador con garra que tienen el gusto de tener en sus filas los Medias Rojas de Boston.

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